La science peut-elle permettre de prévenir les séismes ?

par Will Dunham

WASHINGTON (Reuters) - Des scientifiques travaillant sur la faille de San Andreas, en Californie, ont observé que les séismes étaient précédés de quelques heures par des évènements géologiques très subtils, une découverte qui pourrait conduire à la création d'un système de prévention des tremblements de terre.

Ils ont notamment détecté que chaque séisme était précédé de changements géologiques causés vraisemblablement par des minuscules fractures de la roche sous l'effet de la pression pesant sur la croûte terrestre, a déclaré le sismologue Paul Silver de l'Institut Carnegie de Washington.

Leur étude, dont les résultats ont été publiés mercredi dans le journal Nature, a été conduite sur la faille de San Andreas, particulièrement sujette aux séismes, à Parkfield, à partir de l'analyse du comportement de la croûte terrestre à un kilomètre de profondeur.

A l'occasion de deux séismes de faible magnitude observés en décembre 2005, les chercheurs ont détecté des événements géologiques annonciateurs des tremblements de terre à venir.

Dans le premier cas, les signaux géologiques ont eu lieu dix heures avant le séisme de magnitude 3 sur l'échelle de Richter. Cinq jours plus tard, des signaux de même nature ont été observés deux heures avant un séisme de magnitude 1.

UN SYSTÈME D'ÉVACUATION FIABLE DANS 10 OU 20 ANS ?

"Ces observations sont très encourageantes et nous prévoyons d'autres expérimentations pour confirmer (la théorie selon laquelle) ces changements relèvent d'un processus physique général avant chaque séisme", a déclaré le sismologue Fenglin Niu de l'université Rice de Houston.

Les scientifiques ont fait de grands progrès dans leur compréhension des tremblements de terre mais la prévention reste très difficile.

Les systèmes de prévention actuels donnent l'alerte, au mieux, quelques secondes seulement avant les premières secousses, ne laissant guère le temps à des évacuations massives des populations menacées.

"Pour en arriver au point d'avoir un système de prévention précoce et pratique, il reste pas mal de chemin, dix ans, peut-être vingt", a déclaré Silver.

Les scientifiques laissent toutefois entendre que l'objectif est atteignable à condition que d'autres recherches permettent de détecter des événements similaires avant les séismes.

"Peu importe le temps que cela prendra, c'est quelque chose à laquelle on peut arriver. Même en quelques secondes (avant le séisme), on peut éteindre automatiquement les soupapes de gaz. Cela peut même permettre de trouver un toit en dur ou de courir à l'extérieur d'un bâtiment", a ajouté Silver.

"Mais avec un délai de l'ordre de dix heures, on peut évacuer des populations, on peut certainement emmener les gens en dehors des centres-villes et des zones à risques."

Le résultat de ces recherches encourageantes interviennent deux mois après le puissant séisme qui a fait quelque 80.000 morts dans la province du Sichuan, en Chine.

Version française Clément Dossin


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